Voortplanting

Hoe plant koraal zich voort?

Koraal heeft de unieke eigenschap dat zij zich op twee manieren kan voortplanten. Dit kan zowel geslachtelijk als ongeslachtelijk zijn.

Ongeslachtelijk
Bij ongeslachtelijke voortplanting raakt een deel van het dier los en groeit uit tot een nieuw koraalpoliep. Deze poliepen zijn een exact kopie en dragen dus dezelfde genetische eigenschappen.  Een nadeel van deze genetische eenvormigheid is dan ook de beperkte weerbaarheid die zij hebben.

Koraal planten
Koraal planten

Bij de traditionele manier om koraal te kweken wordt gebruik gemaakt van deze methode, in de volksmond ook wel stekken genoemd. Met een tang wordt er een stuk koraal afgeknipt en dit laat men verder groeien op een vaste ondergrond.

Ook worden afgebroken stukken koraal op deze manier gered en opnieuw bevestigd zodat ze weer verder kunnen groeien.

Naast de geringe genetische variatie heeft deze methode ook als nadeel dat het kleinschalig en erg arbeidsintensief is.

 

 
Geslachtelijk
Bij geslachtelijke voortplanting worden er door het koraal eicellen en sperma geproduceerd. Elk jaar vindt er onder de koralen een massaparing plaats. Zo’n 130 soorten paren tegelijkertijd in dezelfde nacht waarbij miljoenen ei- en spermacellen vrijkomen. Dit wordt met een duur woord ook wel “spawning” genoemd. Deze miljoenvoudige ovulatie in rifkolonies is een unieke vorm van synchronisatie binnen het dierenrijk. Het bijzondere is dat spawning hoogstens een paar keer per jaar plaatsvindt en wel kort na volle maan in het late voorjaar of vroeg in de zomer. Zowel temperatuur, getijde, daglengte en maanstand spelen hierbij een belangrijke rol. Door het geringe getij bijvoorbeeld zouden eicellen en sperma zich beter kunnen mengen voordat zij wegspoelen. De wervelende massa van al die cellen zorgt ook voor een vertroebeling van het water wat veel andere zeedieren in de war brengt. Dit heeft een hogere overlevingskans voor de bevruchte eicel tot gevolg.

Coral Spawning - Peter Harrison Great-Barrier-Reef-Coral-Spawning
In de vrije natuur groeien stijgen de eicellen en de sperma cellen naar de oppervlakte van de zee en daar vindt de bevruchting plaats. De bevruchte eitjes drijven mee met de stroom en groeien uit tot microscopische larven. Aan de oppervlakte zijn ze erg kwetsbaar en kunnen ze opgegeten worden door vissen, overlijden door zoet regenwater of overvaren worden door boten. Na een paar dagen of weken zakken de larven terug naar de bodem van de zee. Zij proberen zich te hechten aan een harde, steenachtige ondergrond. Dit kan een dood koraalskelet of een kale rots zijn. Vervolgens groeit de larf uit tot meerdere poliepen en vormt uiteindelijk een nieuwe koraalkolonie. Dit proces gaat zeer langzaam. Onder optimale omstandigheden groeit koraal namelijk zelden meer dan enkele centimeters per jaar.

Men is druk bezig om naast de traditionele manier van koraal kweken de techniek van geslachtelijke voortplanting te gebruiken om nieuwe koraalriffen te creëren om zo de voordelen van beide methoden te kunnen gebruiken (snelle, stabiele groei en een gezonde genetische variatie).